MOXIE, la technologie NASA qui pourrait générer de l’oxygène sur Mars

Publié dans 14/08/2020 par Claire Deschamps

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Fin juillet, la NASA a lancé une fusée vers Mars transportant le dernier Rover Perseverance. À en juger par les informations publiées, la mission livrera des dispositifs intéressants à la surface de la planète rouge. Parmi ceux-ci, un robot générateur d’oxygène.

MOXIE, la technologie NASA qui pourrait générer de l’oxygène sur Mars

L’appareil est appelé “Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment » ou, en bref, MOXIE. Selon le plan des développeurs, le robot sera engagé dans la production de l’oxygène nécessaire pour la vie humaine directement à partir de l’atmosphère de Mars.

La tâche de MOXIE est extrêmement importante pour les futures missions humaines et la colonisation possible de la planète rouge. Le manque d’oxygène sur Mars est l’un des problèmes les plus graves auxquels les premières expéditions vers Mars seront confrontées.

La tâche du robot est extrêmement importante pour les futures missions humaines

À en juger par les informations actuellement disponibles, MOXIE recueillera du dioxyde de carbone dans l’atmosphère de Mars. Puis, il divisera ses molécules en CO (monoxyde de carbone) et en oxygène atomique par électrochimique. Les molécules de ce dernier seront combinées pour obtenir un O2 respirable. L’oxygène est nécessaire, mais difficile à transporter de la cargaison lors de missions spatiales. Il faut beaucoup d’espace, et il est peu probable que les astronautes seront en mesure de prendre assez d’oxygène pour respirer sur Mars, et encore moins charger le vaisseau spatial pour le long voyage de retour.

C’est le problème que MOXIE cherche à résoudre. Le robot de la taille d’une voiture est environ 100 fois plus petit que le futur modèle de l’appareil que les scientifiques espèrent un jour envoyer sur Mars. Une telle mission pourrait avoir lieu peut-être dans les années 2030. Comme MOXIE est un petit dispositif expérimental pour prouver le concept, il ne produira pas beaucoup d’oxygène. Si tout se passe bien, l’appareil générera environ 10 grammes d’oxygène par heure.